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Historia de la Vida

marzo 15, 2013

Antes de que se formara la vida existían solamente moléculas. Algunas de ellas constituyeron las moléculas prebióticas que en una serie de transformaciones se convirtieron en sistemas que podían reproducirse, transmitir información y producir reacciones químicas.

Las interrogantes son ¿cómo se produjo esa transformación?, ¿cuándo? y ¿dónde?. Respecto a la última pregunta, normalmente se piensa que ocurrió en la Tierra, pero también existe la hipótesis de que pudo haber ocurrido en las atmósferas de otros planetas.

Según una investigación realizada por  el equipo de Craig Stark (1), las moléculas se forman en la superficie del polvo mediante una adsorción de los átomos y las moléculas de gas que lo rodean (algunas de ellas se configuraron de cierta manera para generar las condiciones de sistemas más complejos). Estas moléculas simples que son abundantes en la galaxia requieren de energía para formar nuevos elementos, algo que es posible con la caída de rayos y erupciones volcánicas. La investigación de Stark se ha dirigido a las atmósferas de exoplanetas en los que el polvo está inmerso en un plasma lleno de iones positivos y electrones negativos. Allí las interacciones electrostáticas de las partículas de polvo con el plasma a temperatura moderada pueden proporcionar la energía necesaria para formar compuestos prebióticos, uno de ellos pudo ser la glicina. Temperaturas más altas pudieron generar reacciones más complejas y, consecuentemente, moléculas prebióticas más intrincadas.

Otra investigación (2) sugiere que las bases de la química de la vida pudieron haberse producido con el choque de los cometas de hielo con el planeta formando así los aminoácidos. Éstos también podrían haberse producido si un meteorito se estrella en la superficie helada de un planeta. Esto podría haber ocurrido en el planeta Tierra hace unos 4,5 o 3,8 millones de años, período en el que la Tierra era bombardeada por cometas y meteoritos. Esto también podría haber ocurrido en las lunas de Saturno (Encélado y Europa) que también tienen un ambiente propicio para la formación de aminoácidos.

También existe la hipótesis de que la vida continuamente arriba a la Tierra del espacio (3), la vida no se restringiría a nuestro planeta y no se habría originado aquí. Para respaldar esta idea se hizo un experimento lanzando un globo al espacio, a una altura de 22 a 27 Km.  Luego de haberlo recuperado, los científicos descubrieron que  habían capturado de la estratosfera un fragmento de diatomea (especie de alga) y algunos organismos inusuales. Se descarta la idea de que ellos hayan provenido de la Tierra por el tamaño que tenían.

Las células procariotas (arqueas y bacterias) fueron las primeras de la vida primigenia. Posteriormente aparecieron las células eucariotas (protistas, hongos, animales y plantas). El paso de las células procariotas a las eucariotas es considerado como el evento más importante en la historia de la vida, algo que ocurrió solamente una vez en 3 billones de años de existencia.

Los fósiles indican que las bacterias más antiguas surgieron hace 3 o 3.5 billones de años, no hay células ecuariotas antes de los 2.1 billones de años. Hay muchas explicaciones del paso de las células procariotas a las eucariotas. Una de las que está ganando mayor aceptación sugiere que una de las células eucariotas se introdujo dentro de otra formando una asociación duradera y convirtiéndose finalmente en una mitocondria, con mayor energía la célula pudo evolucionar en nuevas direcciones. Si esto es cierto, entonces, al decir de Ed Yong, “cada flor y hongo, araña y gorrión, hombre y mujer son descendientes de una fusión repentina e increíblemente improbable de dos microbios. Son nuestros tatara-tatara-tatara-tatara-…bisabuelos y al convertirse en uno, sentaron las bases para las formas de vida que parecen hacer a nuestro planeta tan especial” (4)

La alternativa a la hipótesis anterior se denomina la del “origen repentino”. Se deja de lado el proceso lento y gradual darwiniano y se dice que las eucariotas nacieron de la unión abrupta y dramática de dos procariotas. Una de ellas una bacteria y la otra, proveniente del linaje de las procariotas: la arquea.  Estos dos microbios son superficialmente iguales, pero sus composición bioquímica es diferente. Mediante su fusión se creó el punto de partida de las primeras eucariotas.

En la actualidad la preocupación no solamente se centra en establecer el origen de la vida, sino también en crear vida artificial (biología sintética). En ese sentido se han logrado avances como los del biólogo Craig Venter que en el año 2010 logro sintetizar en un laboratorio el genoma de una bacteria y colocarlo en otra célula. Por otro lado, en el 2014 se ha obtenido la síntesis de uno cromosoma de levadura y se lo ha integrado en una célula de levadura viva, comportándose como las células naturales.

(1) Las ‘piezas del puzle de la vida’ pueden formarse en atmósferas de exoplanetas. Craig R, Stark.

(2) New Astronomical Discovery – ‘Cosmic Factory” Producing The Building Blocks Of Life

(3) Alien Organism That Arrived From Space

(4) The Unique Merger That Made You (and Ewe, and Yew), Ed Yong

Referencias

Nuevo avance hacia la “vida sintética” soñada por Craig Venter, Yaiza Martínez

Qué es la vida. Ya me gustaría saberlo, Emilio Silvera

Última actualización: 05-02-15

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From → Biología, Ciencia

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